NASA地月定位和导航卫星“顶点”号再次趴窝 奔月节点上遇通信故障

9月10日,在业余无线电爱好者斯科特·蒂利发文表示:NASA与正在奔月途中的地月自主定位系统技术操作和导航实验卫星“顶点号”(CAPSTONE)的联系,在过去的一天仿佛只有上行数据而下行数据非常少。同时NASA深空网的戈德斯通地面站和堪培拉地面站几乎把能用的天线全部指向了顶点号,但通过深空网络(DSN)官网的数据看,数据还是时有时无。

CAPSTONE顶点号月球定位卫星
随后数小时,NASA的阿尔忒弥斯项目博客发布了一条简单的公告,称顶点号卫星在进行一次轨道修正时触发了相应机制而使航天器进入了安全模式——即美国标准的一种航天器低功耗低响应的待机模式。而NASA和卫星的制造商一直在试图通过深空网DSN与航天器进行联络,但直到本文发布时,DSN与顶点号的通信依然未能恢复。这一变化已经使人怀疑顶点号是否有能力达成最初的目标——为“月球门户轨道站”打前站,验证近直线晕轨道(NRHO)的稳定性。

技术团队在解决顶点号CAPSTONE问题
这已经是“顶点号”第二次遇到通信故障,而且问题的表现跟第一次一模一样,都是DSN无法收到航天器回传的下行数据。顶点号在6月28日发射升空后,于7月4日与拖船分离正式进入弹道转移轨道(BLT),计划于11月中旬抵达月球NRHO轨道。但仅仅11小时后,顶点号便与地面失去了联系,不过一天后NASA宣布技术团队重新与顶点号建立了联系并且顺利解决了问题,且同样的问题不会再发生——结果显然不是这样。“顶点号”的第一次失联直接将预定的第一次轨道修正推迟了2天,加大了准确抵达月球轨道的风险。

NASA深空网天线指向顶点号
顶点号的第二次通信故障发生在9月8日第三次轨道修正即将结束的时候,也就是顶点号上的姿控发动机工作时。目前NASA并未公布顶点号这次轨道修正的结果如何,由于通信的中断部分数据未能得到及时的更新。个人认为现在顶点号处于某种“安全的危险状态”,意思是NASA现在完全了解该航天器当前的状况,但该航天器达成自己的使命难度在攀升。如果问题确实出现在发动机点火期间,不排除是某种发动机故障导致轨道修正不成功,或者让航天器处于了某种计划外的自旋状态。有一点可以作证的是,从DSN上可以看到顶点号还是会周期性的下传一点数据,这是否意味着当顶点号旋转到天线背对地球时通信将被阻断?
如果“顶点号”的团队和NASA最终能够救回该航天器一切还好说,反之NASA投给该项目的3000万美金就算全部打水漂了。不过NASA一直以来也都直言不讳的说过,顶点号项目能够成功是最好的,主要是收集一些与电脑计算结果的数据差异,就算成功不了也不要紧,不会影响阿尔特弥斯项目的后续进展。这跟韩国正在奔月的那个“赏月号”很像,能飞到月球拍南极图片固然重要,飞不到也没关系,NASA现有的数据足以决定哪几个点可以让宇航员着陆。巧的是不管是“顶点号”还是“赏月号”,选择的奔月轨道都是这种历时4个半月的弹道转移轨道,在纠结顶点号能否救回来之余,是不是也需要担心一下赏月号了?

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