NASA蝰蛇VIPER漫游车确定由重型猎鹰发射 马斯克成商业月球服务大赢家

位于美国宾州匹斯堡的“天体技术”公司发布了一份声明,称已经与马斯克的SpaceX公司达成一致,格里芬1号月球着陆器(含NASA的蝰蛇VIPER月球漫游车)确定由重型猎鹰火箭在2023年11月发射。至此,目前尚在推进的NASA月球商业载荷服务项目中,大多数公司都选择了SpaceX作为发射合作伙伴,马斯克兵不血刃地成为了该项目的最大赢家。

SpaceX重型猎鹰火箭

天体技术公司(Astrobotic Technology)成立于2007年,源于互联网巨头Google谷歌发起的一项“月球X大奖”的项目,当时有几十家企业和机构参与了该奖项,也孵化出了好几家比较成功的太空企业,去年在月球坠毁的以色列“创世纪号”着陆器也可以溯源到该奖项。由于各种原因,天体技术为月球X大奖设计的格里芬着陆器最终并未能进行发射,但公司却持续进行该领域的研发,终于在NASA推出“商业月球载荷服务”(CLPS)后逐渐获得了青睐。CLPS简单说就是NASA不再承担高成本高风险的火箭购买和发射,而是一口价购买端到端的服务。即是说NASA给出固定价格,由承包商负责在指定的时间前将NASA的载荷送到指定的地方,至于用什么火箭NASA不管。

蝰蛇VIPER月球车样机

实际上商业月球载荷服务CLPS是NASA阿尔忒弥斯计划(重返月球)的一揽子辅助项目之一,旨在载人登月前通过商业公司的打包服务,向月球运送一些设备和载荷,有些载荷用于载人登月前的数据研究,另一些则是载人登月的一些准备物资。采用商业公司的一口价服务可以大大缓解NASA的资金和管理压力。格里芬1号着陆器所携带的蝰蛇VIPER月球漫游车也是一个起死回生的项目,全名挥发性极地探测漫游车,目的是在月球南极绘制水冰的地图(特别是寻找陨石坑和阴影区的固态水),为人类长期月球驻留和现场资源利用(ISRU,在月球制造火箭燃料)提供数据支持。2018年该项目下马后经过数年的等待,又重新改头换面以商业月球载荷的身份复活。可以说,天体技术公司的格里芬着陆器上夹带着NASA满满的私货。

为蝰蛇VIPER模拟月球南极陨石坑

在确定了蝰蛇VIPER漫游车附着在格里芬着陆器上共同前往月球后,NASA已经将蝰蛇的预算从2.5亿美元提高到了4.3亿,蝰蛇月球车的生命周期也由两周拓展到了100天。而NASA付给天体技术公司的费用却是固定的1.995亿美元,包含了除蝰蛇月球车在地操作外的所有费用(包括火箭和发射),其实并不算多。所以天体技术公司就必须寻找降低成本的方式,而压缩发射成本则是其中最简单的方案,于是SpaceX和重型猎鹰火箭便走到了前台(猎鹰9号的暂不足以发射数吨重的月球载荷)。

SpaceX官网上显示的重型猎鹰的报价为9000万美元/次,尽管比ULA的火箭便宜很多,但这个价格已然超出了天体技术公司的承受能力,但采用“二手”重型猎鹰助推器和私人关系后,最终的合同价格会明显降低。值得一提的是,天体技术公司格里芬月球着陆器的项目经理吉利斯,曾是SpaceX重型猎鹰火箭的项目经理,这可能意味着天体技术拿到了非常有竞争力的发射价格,尽管双方对合同金额都三缄其口。

格里芬着陆器与VIPER月球车

在2021年至2023年已经确定的NASA商业月球补给项目中,至少已经有3家公司的4次任务选择了SpaceX的猎鹰火箭(或重猎)进行发射。在NASA载人着陆器项目竞争日趋白热化的今天,SpaceX已悄然占领了大部分的商业月球载荷发射市场。如此优异的成绩放在NASA的眼里肯定是加分项,相信月底公布载人登月器的最终中标方案时,SpaceX的月球版星际飞船将有更大的机会。

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