连续两次推迟首飞 火星上的机智号是遇到什么问题了吗?

就在机智号火星直升机最后预定的首飞日4月11日前一天,NASA官方发布了一份简单的声明,称由于机智号直升机在测试时遇到了一些问题,首飞时间将继续推迟,最新的预定时间将不早于4月14日。这样一来,机智号距离最初设置的起飞时间将至少延后一周有余,远在几千万公里外的火星上,究竟是与毅力号漫游车的通信出现了问题,还是直升机本身遇到了难以克服的障碍?

机智号直升机火星最新图

尽管NASA没有公布连续推迟首飞的具体原因,但从周边人员的一些表述中也能推知一二。JPL的工作人员原计划在4月9日启动机智号直升机的飞行系统,特别是两片旋翼进行初始化,并尝试将它的转速达到最大值以确定飞机的状态。这一过程不会让飞机整体离地,有点像火箭发射前的“静态点火”,只是为了验证发射状态是否正常。如果这一过程中遇到偏离预设值的数据,机智号上自带的“看门狗”机制将自动停止飞机的初始化,并将收集到的数据打包,通过毅力号火星车的中继功能回传给地球进行分析,以确定机智号直升机遇到了什么麻烦。看起来机智号第一次的首飞推迟是从火星车上释放浪费了更多的时间,而这次推迟则是初始化飞行序列时出现了数据偏离。

机智号携带了莱特兄弟飞机碎片

实际上留给机智号自我表演的时间只有不足30天,最多能进行5次试飞。每增加一次飞行,机智号的风险就会更大一些,特别是从第三次飞行以后,飞行的困难程度将变得更大。按照计划,机智号第一次起飞后,将抵达面向毅力号火星车65米左右的位置上,悬停在3米的高度保持40秒左右着陆。然后经过4天的充电和数据分析后再进行第二次飞行。两次飞行之间的充电时间至少将间隔3天左右,而飞行高度将最高定格在5米左右。

机智号直升机的旋翼

机智号的项目经理咪咪·昂表示,尽管在地球上已经验证过在11米/秒横风下的飞行操作,而且直升机设计的结构足以支撑其面对30米/秒左右的风力,但真到了火星上,仅有6米/秒的风力就已经成了机智号的最大敌人。根据JPL团队的测算,即便前几次机智号能够顺利起飞,最多到第5次时将很有可能会有去无回。但工作人员将尽力保住这台外星球的首台动力飞行器,并尽可能地增加它的飞行次数。

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