恐怖,全球在研小型火箭已达131种!其中绝大部分必将以失败收场

自从最近10年微型和纳米卫星行业的蓬勃发展,嗅到市场先机的人们快速布局了小卫星发射产业。特别是2015年以来,纳米卫星群和低轨道小卫星星座又一次引爆航天市场,包括美国、中国、欧洲甚至日本和印度在内的火箭初创企业雨后春笋般建立起来,并陆续推出了风格迥异的小型入轨火箭(用于发射微型卫星或者纳米卫星)。

小型火箭雨后春笋般涌现

在2019年8月举办的国际小卫星会议上,美国航天财阀“诺格”公司的负责人卡洛斯就说道,诺格正在跟踪全球小型火箭的进展,截至8月上旬已经有128款不同的火箭方案被推了出来。

实际上卡洛斯的数据已经过时了,仅过去不到半个月的时间,又有初创公司推出了3款不同的小火箭方案,使得全球在研小型火箭的数量已经达到了131款,这简直是一个疯狂而恐怖的数字。靠着商业航天这几年正在风口上,大量的热钱涌入到航天领域,越来越多NASA或者其他国家航天机构的技术专家出来独立创业,推出了各种各样的小火箭和小卫星。

电子火箭是目前最成功的小火箭

肯定有人不相信131这个数字,先别急,美国人统计的131款肯定还有漏网之鱼,实际的火箭种类还要高于这个数字。举个例子,截止到今年初,仅中国国内就有民营火箭公司近30家,加上卫星和配套企业,中国商业航天领域的公司已达百家有余,这些中国公司推出的火箭也是五花八门,更不用说市场成熟度更好的欧美国家了。

先看国内公司的情况,尽管也推出了几十款小型火箭的设计概念,但真正能拿出东西来的,也就是蓝箭、云箭、星际荣耀和翎客等几家。除去固体燃料火箭,目前完成度最高的莫过于蓝箭的“朱雀2号”甲烷火箭,他们的首次入轨发射有望在2020年进行。国外的情况也类似,火箭公司和火箭方案多如牛毛,而真正已经进入稳定发射阶段的也只有“火箭实验室”的电子火箭(SpaceX和蓝色起源这两个新生代劲旅不在考虑范围内,他们对小火箭也不感兴趣)。

美国维克多小型火箭专门服务小卫星

还有一个名为维珍银河的公司,他们的火箭也即将制造完成,有望很快进行首次发射。除此之外,其他的火箭大都还躺在图纸上,其中也不乏已经获得NASA赞助的公司。与中国公司正在研发的火箭大多以传统技术为主不同,美国的小型火箭制造商们或多或少都使用了一些创新型的技术,比如火箭实验室的“电子火箭”,之所以起这个名字,是因为该火箭的涡轮泵不是靠燃料推动的,而是靠电池加电机进行推动,大大简化了火箭发动机设计的复杂度。

另外一家位于美国佛州可可比奇的名为“火箭工匠”的初创企业,正在研发一款名为“无畏号”的小火箭,能够以900万美元的报价发射500公斤重的卫星。无畏号火箭的特色就是使用了一款“混动”发动机,采用氧化亚氮和塑料燃料的混合物作为火箭燃料,能够产生250公斤的推力。怎么样,这是大家没听说过的新式火箭发动机吧。

无畏号火箭使用的混动引擎试车

尽管商业航天方兴未艾,但是这种状态已经引起了多数航天专家的警惕。安全性、可靠性和成本是卫星拥有者选择火箭要考虑的第一因素。就算不采用新技术,这些新型火箭研制的难度都非常的大,更不用说美国公司又给火箭增加了很多创新技术。有专家预计,目前全球这一百多款在研小型火箭,其中绝大部分都会以停止研制、破产停工或者研制失败告终。

未来造成大批火箭公司死亡的原因主要有两个,一是火箭研制是高度复杂和烧钱的行业,如果先期研制不顺利,很难融到第二轮甚至更多的研发经费,最终导致研发失败;另外一个就是一些成熟火箭公司也看到了小卫星市场的潜力,他们会以极低的价格抢占市场,在这些小火箭研制成功之前彻底堵死他们进入该行业的大门。上文提到无畏号火箭发射500公斤的费用是900万美元,而SpaceX已经把报价杀到了250万美元,直接不给小火箭公司活路。

中国捷龙一号商业火箭

国内一些航天人士也曾公开表示,别看现在国内已经诞生了一两百家航天公司,未来真正能活下来三五家火箭制造商,就是一个奇迹了。虽然小编不像他们一样悲观,但是在资本、市场、技术革新这三重压力的作用下,能够走到最后的才是胜利者。

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