马斯克再说星际飞船11月发射 仅仅是出于他的乐观,可能性并不大

几天前,星际飞船的B7号超重型助推器(Super Heavy)“七发”点火的惊喜刚刚过去,马斯克又开始“吹”了。在答复爱好者关于星际飞船组合体首飞时间时,他这样说:“也许是10月底,但11月的可能性更大,到时候我们将准备好B7和B8两台助推器”。怎么说呢,这种大话老马说了也不是第一次了,天生乐天派的他肯定希望10月底就能首飞,不但可以提前完成2022年给自己定下的目标,而且还向NASA展示了自己制造登月舱的能力。而且在计划中,SpaceX将从2023年第二季度开始把星际飞船的发射从“星际基地”拓展到肯尼迪航天中心的39A发射平台(就是SLS火箭隔壁那个发射台)。对此,您就当看个过程,至于时效,大概率完不成的。甚至有不少资深航天人士认为2022年12月甚至2023年初是更好的选择。

Super heavy B7 7 engines static fire
B7超重型助推器7台发动机静态点火
让马斯克如此豪情万丈的原因是星际飞船系统本月的两次静态点火。首先是9月8日进行的S24号星际飞船本体的全引擎点火测试,6台猛禽2代发动机(3地面+3真空)连续燃烧8秒钟,顺利完成了各项测试;随后是9月19日,安装有33台猛禽发动机的B7号超重型助推器首先进行了热身——其中7台发动机完成了一系列不点火的自旋启动,然后同时点燃了7台猛禽发动机,并持续燃烧接近7秒钟。得益于非全推力燃烧以及发射塔上的手臂将助推器固定,B7号助推器稳稳的完成了静态点火,随后马斯克发文表示助推器七发点火测试成功。要知道,即便是七发点火,在全推力的状态下可以达到猎鹰9号火箭两倍的推力,那如果33发全部点火,1600吨的推力恨不得要把发射台连根拔起。
尽管箭体和助推器的两次静态点火全部成功并汇集了大量数据,但还是有很多因素在阻碍马斯克乐观的发射计划。首先就是同时准备两枚火箭的难度,这涉及到马斯克嘴里的两套系统,分别是S24+B7和S25+B8,目前仅仅是S24飞船和B7助推器完成了静态点火,B8也刚刚站上发射台,按照B7刚刚发生的程序时间,B8的静态点火测试不太可能在10月中旬之前进行,而S25的测试尚未排上日程。这直接就否定了在10月底进行发射的可能性。

星际飞船本体和助推器完成静态点火
其次,箭船合体、湿式演练、33发静态点火都需要时间。尽管之前星际飞船本体和助推器曾经测试过合体,但近一年后又有了大量的改动,即便能够快速合体还需要一定时间测试。然后就是重中之重的湿式演练,又称作湿彩排,就是星际飞船合体后将液氧和甲烷燃料加注到发射状态,以验证飞船的一系列真实状态,这也要至少两周的时间。然后就是SpaceX特有的——33台猛禽发动机同时全部静态点火,这是最后一个核心测试,一旦测试成功,星际飞船组合体将基本进入待飞状态,这大概也需要一两周的时间,这时基本就到11月了。如果没有其他外界因素打扰,马斯克希望11月首飞的可能性还是有的。
第三,联邦航空局(FAA)的环评整改要求尚未完成。尽管FAA的天平向SpaceX这边明显的倾斜,在环评报告中对SpaceX在星际基地发射星际飞船予以认可和支持,但作为附加条件,SpaceX也必须解决遗留下来的“10项缓解措施”。比如保护发射基地的海龟等野生动植物,为当地部分机构提供免费的Star link覆盖,建立野生动物通道,建立和维护围栏,维护海滩环境等等,尽管都是些鸡毛蒜皮的事儿,但如果这些事情处理不好,就算环评过了,FAA还是不会让星际飞船起飞。

starship system
星际飞船组合体
通过阅读SpaceX与FAA达成的协议,我们得知星际飞船每年可以在德州的星际基地进行5次轨道发射和5次亚轨道发射,每年可以进行约20次静态点火(本体和助推器各享受20次),这些数据尽管跟SpaceX最初的期望相差较大,但对于发展初期的星际飞船来说也算是够用,更何况未来星际飞船将被船运到肯尼迪航天中心进行发射,受到的约束会更少。
但这并不意味着星际飞船短期内一定会成功,马斯克也给自己留了个后路,他说:“让B7助推器进行首飞是冒了风险的,我们认为改进设计后的B9助推器效果会更好,因为B9增加了对每台发动机的隔离处理,33台发动机中任何一台出现问题,都不会影响其他发动机的工作”,言外之意是即便B7首飞成功,未来B7、B8助推器也只是临时的牺牲品。如果首飞时发动机出现了问题,老马可能会说,“我早就预计到了,所以我们有了改进款B9助推器”……

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