寻找地外文明的新途径 外星生命或可发出美丽的光芒

美国康奈尔大学内设有一个大名鼎鼎的卡尔·萨根研究所,主要的研究方向就是寻找外星生命。卡尔·萨根研究所的前身是“暗淡蓝点研究所”,命名来自于旅行者1号在60亿公里外拍摄地球影像的灵感。卡尔·萨根研究所提出过不少寻找地外生命的方式,比如使用色彩目录表,通过分析光谱信号中的不同颜色来判断是否有微生物的存在。但最近,该研究所又提出了一个新理论——可以通过“发光的外星人”来寻找地外生命。

外星球上发出微弱的荧光

由于地球有浓密大气的保护,恒星的紫外线和宇宙的辐射都离我们很遥远,但宇宙远比我们想象的要恐怖得多,在其他类地行星或者恒星系统中,如果没有大气保护外星生命,那么生命体本身必须要拥有自我保护的能力,比如可以发出保护性的荧光。

珊瑚会发出生物荧光吸收紫外线

生物学家们发现,在地球的海底,有些珊瑚类的生物为了保护自身,可以发出微弱的生物荧光,将有害的紫外线中和成无害的可见光,从而发出美丽的光芒。这种自我保护的生命形式也可以应用于地球以外的世界,我们就可以根据这些现象去寻找外星生命。思路就是非宜居行星的生命体通过生物荧光来抵御恒星紫外线的爆发而发光,我们再用天文望远镜去捕捉这些光芒。

宇宙中有大量的M矮星

为了验证该理论的可行性,卡尔·萨根的工作人员利用珊瑚荧光颜料的发光特性,外加“红色恒星”(M型矮星)的辐射参数进行科学建模实验。虽然M矮星个头不大,但是它释放的紫外线量却大得惊人。实验结果显示,生物荧光在耀斑爆发时能有效地吸收的到达实验区的紫外线,转换成波长更长的可见光。这意味着当恒星的耀斑袭击行星时,可能会让防御态的生命体临时触发荧光,相反的也可以通过此现象反推出生命的存在。

被人类寄予厚望的詹姆斯韦伯望远镜

除了吸收紫外线以外,生物体在发射荧光时还会留下一个显著的记号。尽管现在的技术还不能直接观测,但功能更强大的深空望远镜——詹姆斯韦伯号即将在2021年开始运行。到那时也许就可以检测到这些蛛丝马迹。而韦伯望远镜的核心功能,就是观测“近红外”光谱中带有的外星文明信息和宇宙成因之谜。

卡尔·萨根研究所的专题作家杰克·詹姆斯称,“这是一种寻找外星生命的全新方式,如果你想象一下一个外星生命世界,能在我们的天文望远镜中发出柔和的荧光,这是无与伦比的事情”。据悉,该理论和实验结果发表在了2019年8月13日出版的皇家天文学会月刊上。

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