3小时18分!俄进步号飞船再次刷新对接空间站速度纪录

北京时间2019年7月31日20:10:46,俄罗斯在拜科努尔发射场用一枚联盟2型运载火箭,将进步MS-12号货运飞船(编号73)送上近400公里的太空。绕地球飞行两圈后,进步号便追上了国际空间站,并于当晚23:29:20和空间站顺利对接,全程仅耗时3小时18分钟,再次刷新了飞船对接空间站的纪录。

进步号货运飞船接近空间站

对接时间小于4小时的被称作“超快速对接”方案,飞船入轨后绕行地球2周就可以抵近国际空间站并完成对接。俄罗斯飞船对接空间站通常采用2天的标准对接方案,如遇问题还可以使用5天的备份方案。从2012年8月2日的进步M-16M号货运飞船开始,俄罗斯便开始尝试6小时快速对接方案,即发射后绕地球4圈就完成对接。为了让宇航员快速抵达空间站,在进步号货运飞船试验成功后,俄罗斯又将6小时快速对接方案移植到了联盟号载人飞船上。

截至2015年10月进步M型货运飞船退役前,进步M货运飞船总共完成了10次6小时快速对接飞行。但俄罗斯依然没有停下脚步,在进步号货运飞船的最新构型“进步MS”上,俄罗斯人又一次开始了疯狂的尝试。2018年7月10日,进步MS-09飞船首次尝试3小时超快速对接方案,从发射到对接只用了3小时40分钟;2019年4月4日,进步MS-11飞船继续刷新对接时间纪录到3小时21分;最新这次7月31日的进步MS-12飞船再次将对接时间减少到了3小时18分!

联盟2火箭发射的尾焰

要想提高飞船与空间站对接的速度,就需要将飞船发射到离空间站更近的位置。对接时间越短,对飞船的轨道精度要求就越高,也是考验火箭能力的时刻。因为太空中轨道精度不够,飞船要么会像炮弹一样撞向空间站,要么就会进入更难操控的轨道,想恢复到2天对接的方案都很难。

以美国为主的西方飞船目前还相对保守,龙飞船和天鹅座飞船都采用2-3天的标准对接方案;欧洲和日本的货运飞船一般采用5-15天的慢速对接方案(因为其火箭发射精度不够);而新一代的载人龙和波音的CST-100载人飞船将把对接时间缩短到1天左右,但距离俄罗斯采用的载人6小时及货运3小时的激进方案仍有不小的差距。

天鹅座飞船接近空间站

我们通常说“艺高人胆大”,俄罗斯完全是靠着成百上千次的火箭发射积累了完整的轨道与精度控制方案,而且还为每次任务都安排了备用的标准对接预案。我们中国的飞船与天宫实验室对接也一直采用2至5天的标准对接技术,但2017年9月12日也曾使用天舟一号货运飞船首次验证了6.5小时快速对接的方案。

中国天舟货运飞船

未来随着人类进入太空日渐频繁,登陆空间站前需要围着地球绕好几天的情况肯定需要做出改变。继美国把新型载人飞船的对接时间缩短到1天以内后,俄罗斯的3小时超快速对接方案也将用于联盟号载人飞船的试验,未来也将运用到下一代全新联邦号飞船上。

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