星际飞船压力测试再出奇招 “星虫宝宝”横空出世 马斯克这次很会省钱

去年11月,星际飞船1号原型机在加注燃料时意外爆炸后,SpaceX很快进行了调整,关闭佛罗里达州的制造厂,人员也大量向德克萨斯州的博卡奇卡基地转移。以往在那些传统的大型航天公司中,如此迅速又大规模的变动是不可思议的,但在马斯克这里,“敏捷开发”和“快速迭代”被利用的炉火纯青。另外,大量佛州制造的部件和半成品也被先后转移到了德州基地和卡角基地,其中的一个燃料箱的穹顶就用轮船运往了德州博卡奇卡,而今天的主角也跟这个“箱顶”有关。

星虫宝宝浮出水面

经过了一个多月的沉寂,德州博卡奇卡基地在1月初又有了新动静。从1月7日开始,工作人员快速将基地的一个“箱顶”吊装到支架上,然后翻了一个个儿,顶部朝下圆环朝上。然后又拉来了另外一个“箱顶”吊装在第一个顶上,两个箱顶处于倒扣相连的状态。第二天,两个倒扣相连的“箱顶”被工作人员焊接在一起,形成了一个完整的密封结构。该结构上下两边都是向外凸起的锥形,中部由两片圆环相连,被现场报道的人员亲切地称为“星虫宝宝”(Bopper),那SpaceX造这么一个奇怪的双顶贮箱到底要做什么?

我们知道,去年11月20日的意外爆裂中,星际飞船1号就是因为燃料箱的顶部没有经受住巨大的压力而产生了撕裂,最终演变成了事故。整个“箱顶”被炸飞了100多英尺高,所有结果都指向了箱顶与箱体的焊接强度不够,撕裂是从焊缝开始的。这也说明了301不锈钢本身的强度没问题,而问题出在箱体的承力结构和焊接工艺上。一次爆裂就让整个星际飞船1号原型机付之一炬,如此高昂的代价肯定是不能再发生了,于是SpaceX需要单独对箱顶的焊接工艺和承力结构进行测试,而两个箱顶“对扣”的结构,恰恰能满足既不浪费钱、又能对“箱顶”耐压进行单独测试要求,于是“星虫宝宝”应运而生。

其中一个箱顶从佛州船运而来

星虫宝宝的英文原名Bopper来源于“Baby Hopper”的缩写,而SpaceX最早建造的星际飞船测试机的名称为“Star Hopper”,而这个“双顶”的贮箱结构又远小于第一个测试机,因此就给它赋予了“星虫宝宝”的绰号。现场采访志愿者玛丽等人的资料显示,该双顶贮箱的两个箱顶中的一个就是从佛州工厂运过来的,而另一个则是原计划为星际飞船3号原型机制造的箱顶。在稍早些时候,马斯克通过社交媒体称,老编号的星际飞船MK系列停止制造,新编号SN系列正在开始,未来要进行试飞的将是星际飞船SN1号。因此这个被放弃的3号原型机箱顶用作压力测试也是很恰当的。

星虫宝宝已经连接加注装置

根据德州博卡奇卡所在地——卡梅伦县的公告,博卡奇卡基地附近的海滩和高速公路这几天又在间歇性封闭,这意味着“星虫宝宝”很快就要进行燃料加注和压力测试。同时,1月10日现场传回的图片发现,星虫宝宝已经被卡车运到了发射台,流程性的燃料加注可能已经做过一次,而最大压力测试也许就要发生。这次星虫宝宝的压力测试会不会像两个月前星际飞船1号原型机一样“爆裂”?我们拭目以待。

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