锁定一月上旬发射 载人龙飞船即将迎来终极大考 可否载人在此一举

美国国家航空航天局(NASA)在12月6日宣布,考虑到SpaceX公司的载人龙飞船尚有部分待解决问题,同时12月底又有另外一家波音公司的CST-100飞船进行测试发射,因此已正式将载人龙飞船的高空逃逸测试飞行推迟到明年一月上旬,而且明确说是1月4日(或以后)。而过去的一个月,NASA一直声称将在12月内完成该项测试,为载人龙飞船明年初的正式载人飞行奠定基础。

载人龙飞船逃逸发动机点火

用于载人龙飞船(C205号)高空逃逸测试的B1046.4号猎鹰9火箭也是一名老将,它在2018年5到12月间曾连续3次完成发射任务并安全返回地球,本次飞行也是它的第四次发射,是所有猎鹰9号火箭中第二枚享受4次发射待遇的助推器(上一枚是B1048.4)。目前该火箭已经在卡纳维拉尔角发射中心完成了必要的测试,静态点火也已顺利通过,只待飞船上架。

由于本次载人龙飞船的逃逸测试不需要飞出大气层,因此B1046号猎鹰9火箭不会安装第二级,龙飞船会直接通过固定装置安装在一级助推器上。火箭点火升空抵达亚轨道高度的时候,地面控制中心会模拟一个故障信号,同时触发逃逸指令,载人龙将自动启动8台超级天龙座发动机,立即将飞船拽离火箭并飞抵安全空域,自由下落一段时间后打开主降落并溅落到大西洋海域,完成整个测试过程。可以说,本次测试的结果将直接决定SpaceX公司能否拿到NASA给的飞往国际空间站的通行证。一旦测试通过,NASA将直接给载人龙飞船开绿灯。

准备发射的载人龙飞船

实际上飞船发射时很难出现火箭故障的情况,最近20年来,也只有2018年10月份的俄罗斯联盟MS-10号飞船因为火箭故障触发了高空逃逸,最后两名俄美宇航员有惊无险返回地面。但尽管这样,这更是载人航天安全保障的极限前提——一旦火箭上升途中遇到任何异常,在进入临近空间之前都可以使用该系统安全返回地点。因此NASA把该系统看作是宇航员的最后保障,不管是SpaceX还是波音公司都不能例外。

如果载人龙飞船能顺利通过1月4日的终极大考,那么NASA很可能在当月就给SpaceX公司颁发飞行许可,以便SpaceX公司有足够的时间准备第一次载人发射,并力争在2020年4月份前用载人龙飞船(C206号)将2名美国宇航员送入国际空间站。因为4月份的联盟MS-16飞船将是美国最后一次租用俄罗斯的飞船座位,如果不能在4月份前发射“载人龙”,那么明年春天开始国际空间站上将面临只剩下1名美国宇航员的尴尬,一旦到时候被俄罗斯宇航员“欺负”,后果也是不堪设想。

组装中的载人龙飞船

实际上想争夺明年4月份的俄联盟MS-16飞船座位的不光NASA一家,日本太空开发机构(JAXA)就不止一次地向NASA要求,希望将座位给予日本宇航员,为明年的东京奥运会增添气氛。但NASA权衡之后怕一旦自家飞船不给力,明年空间站上将没有美国人,因此无情地拒绝了日本的提议。不过一旦“载人龙飞船”明年4月份之前能顺利载人飞行的话,NASA会不会再卖日本一个人情呢?

载人龙飞船Mk3降落伞测试

载人龙飞船是通过公开竞争后入选的NASA商业载人航天计划。2014年,NASA最终选定了SpaceX的载人龙飞船和波音航天的CST-100飞船作为商业载人载具,并分别拨款了31.4亿和48.2亿美元的研发资金。载人龙D1号飞船曾在2019年3月首次以无人状态造访国际空间站,停留几日后安全返回地球。但遗憾的是,在一个月后的一次静态点火测试中,该飞船的发动机管路意外泄漏导致发生爆炸,载人龙D1号飞船就此退役。此后SpaceX公司用半年的时间完成了对引擎系统的升级,并再次通过了测试。此外,载人龙飞船的降落伞系统测试也接近完成。

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