载人登月让美国的老旧月球卫星焕发新生 轮回之后LRO卫星做回自己

时至今日,依然在月球轨道活跃的人造卫星有三颗,分别是美国的LRO月球勘察轨道器、中国的鹊桥号中继卫星和印度的月船2号轨道器。但究其“年龄”,几颗卫星却相差非常大。中国和印度的卫星是在2018至2019年间发射的,算是新兵,但美国的LRO卫星却已经在轨服役了10年,2009年发射的LRO现在已经成了一颗日夜洞悉月球一举一动的中坚力量。随着2024年美国人重返月球任务的展开,LRO卫星近日又成了舆论关注的焦点。

LRO卫星距离月球最近20公里

LRO(月球勘察轨道器)卫星之所以再次被世人关注,源自美国太空新闻的一篇不起眼的报道:“LRO卫星在轨的10年间已经详细梳理了月球所有位置的精细地形,已经将人类所有可能进行登陆的地点全部理清,NASA现在要做的是只需要将LRO卫星筛选出来的可用登陆点进行二次筛选即可,人类的第二轮登月计划不再盲目”。说实话近几年LRO卫星也不停地进入我们眼帘,特别是嫦娥四号任务时我国曾经跟NASA共享了着陆信息,LRO也成功对玉兔2号拍了照;印度人丢掉了月球着陆器后,LRO卫星也多次帮助寻找,但我们都被LRO瞒天过海了,因为我们真的没人知道LRO在轨飞行的这10年,还带有如此实用的一个任务。

LRO卫星发现潜在有水月球位置

LRO卫星的历史可以追溯到2000年代初小布什总统刚刚上任的时代,意气风发的小布什推出了“野心”极大的星座计划,准备将月球改造成人类探索太阳系的跳板。比如现在依然保留下来的“猎户座”飞船,就是当年小布什星座计划的遗产。而LRO卫星则是这个庞大计划的先遣兵。美国人希望LRO卫星和它的两颗伴飞载荷能够在月球上找到水,因为有了水的月球才可能被改造成长期居住的基地,但2009年LRO卫星发射后,新上任的奥巴马总统因为经费问题开始对NASA下手,除了保留必要的科研成果外,奥总直接砍掉了星座计划并转向商业载人航天,这让NASA猝不及防,LRO卫星也在完成了1年的探测使命后渐渐淡出了人们的视野。

LRO卫星2009年发射

但肩负着NASA重要使命的LRO卫星并未停止工作,完成了1年的预定科研任务后,NASA将LRO名义上变成了一颗纯科研卫星,在近月点20公里的月球轨道上拍摄了大量的月表高分辨率图像,特别是那些可能存在固态水和适合人类着陆的地区,但NASA始终未把该消息公布与众,也许他们也在等着有一天美国当局能够恢复月球任务。对于外界,NASA统一的口径就是研究月表感兴趣的地区以及研究月尘的挥发特性,拍摄中国嫦娥四号时NASA也是这么解释的。

早期的LRO卫星系列任务

本以为LRO卫星会再绕月飞行几年后以砸向月球的方式结束自己的生命,但没想到2017年,川总上台后以“从月球到火星”为概念重启了小布什时期的星座计划,美国人再次加码月球,除了要建立月球轨道空间站外,还将陆续派人登陆月球并留下来。在万事俱备只欠东风时,NASA突然公开了LRO卫星10年来的贡献,它已经为“阿尔忒弥斯”登月计划准备好了所有的候选着陆点。趁着现在LRO卫星的有限寿命,NASA准备初选几个着陆点后,再次让LRO去拍摄更清晰的照片,以最终选出"阿尔忒弥斯3号"的登陆地点,可以说这颗已经有着10年运行寿命的月球卫星又焕发了第二春。

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