向美国求救后 欧洲仍有望明年7月前修复降落伞 按时发射富兰克林火星车

时隔两个月,欧洲的航天部门(欧空局)终于再次对今年的两次火星车降落伞撕裂事故公开表态了。此前由于欧空局的沉默,人们一度认为欧洲的富兰克林号火星车将无法在2020年7月底如期发射。要知道这一火星车已经从2018年的上一个发射窗口推迟了两年,如果再推迟后果将不堪设想。欧空局表示,他们已经得到了美国宇航局喷气推进实验室(JPL)的正式承诺,愿意帮助欧洲人解决降落伞问题,因此2020年的发射窗口仍有保住的希望。

欧洲富兰克林火星车降落伞测试

富兰克林号火星车是欧洲自主推进的调查火星生物学的一揽子计划,由两期组成。其中第一期的火星轨道器已经于2016年成功发射并顺利抵达了火星轨道,二期火星着陆器+火星漫游车计划2018年发射,但由于资金等方面的问题,一度推迟到2020年7月底(与美国的火星2020漫游者、中国的火星一号同时发射)。当富兰克林号火星车和着陆器都准备就位可以展开联合测试的时候,用于着陆的减速降落伞在测试中却出了大麻烦。

在2019年5月和8月进行的降落伞测试中,15米的引导伞和35米的主伞在尚未达到最大速度的时候全都不同程度出现了撕裂,这意味着一旦在火星上复现这种问题,富兰克林号火星车将被摔成粉身碎骨。出现该问题后,欧空局先是秘而不宣,直到消息发酵后才出来承认降落伞第二次的测试也失败了,但欧洲人有信心按时解决问题。在此后的两个月,再也没有这方面的消息传出。

欧洲富兰克林号火星车

很明显,欧洲人自己已经无法按时解决降落伞的问题了。按照火星转移轨道的窗口打开时间,只有明年7月底到8月初的两个多周时间。如果再拖下去,2020年的发射节点不保的话,那可就让全世界看笑话了。因此不得不向美国宇航局(NASA)发出求救信号。

考虑到后期与欧洲多方面的太空合作,NASA爽快接受了欧空局的请求,并要求喷气推进实验室(JPL)负责协助欧洲人解决降落伞的问题。JPL是整个NASA里“最能打”的部门,几乎90%的核心技术均出自该实验室,在近几年NASA各个部门不断整合与分流的情况下,JPL依然被完整保留了下来。JPL中的多个专家都有为火星着陆器设计降落伞的经验,因此欧空局计划与JPL联合展开下一次降落伞测试,初定2020年春季在美国俄勒冈州进行。

富兰克林号降落伞首次高空测试

欧空局总监大卫·帕克说,“试验表明火星车降落伞本身的设计并没有问题,问题可能是从伞舱中释放的过程中发生的。美国的JPL将在地面上协助我们进行抽伞系统的测试,确保在明年春天的下一次高空测试前完成。尽管富兰克林号火星车的总系统的资格评定将在2020年4月举行,但由于降落伞模块可以独立于整个系统,同时又可以最后安装,我们不担心会耽误发射”。

富兰克林号火星开伞示意图

确实,欧空局完全可以在临发射前一个月甚至更短的时间再把降落伞集成到整个系统中,但就算主伞撕裂的问题解决了,谁也不敢保证集成到火星着陆器中后不会再引发新的问题。欧洲人上一次的火星着陆器失败,就是在着陆的最后几分钟计算机出现错误,导致最终摔碎在火星上。目前看明年发射的三台火星车中,美、中的两台进展都非常顺利,如果一定会有人掉队的话,欧洲这台的可能性很大。

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