波音与SpaceX再次“神同步”下周共同测试各自载人飞船逃生系统

2019年10月30日,波音航天与SpaceX这对难兄难弟先后宣布,将分别于11月4日和7日间进行各自载人飞船的逃逸测试,其中波音的CST-100飞船测试将在白沙导弹靶场进行,而SpaceX的载人龙飞船将在佛罗里达进行。原本研发进度截然不同的两家公司,此时宣布几乎同一时间“神同步”式的进行里程碑试验,有向NASA表态“我行”的含义。

波音公司CST-100载人飞船逃逸

由于波音公司CST-100飞船研制的进度天生的慢于SpaceX,载人龙飞船一直领先CST-100大约半年的时间,特别是3月份当载人龙成功演示对接空间站时,波音的飞船还没组装起来。但突如其来的异常爆炸改变了这一格局,4月份C201号载人龙飞船逃逸发动机静态点火时发生了爆裂,客观上让波音CST-100飞船的进度跟了上来。

C205号载人龙飞船

这种客观的“追赶”实际上对推进NASA重返载人飞行市场并没有太大的帮助,反而让实现载人飞行的时间节点一拖再拖。被逼无奈的NASA不得不重启与俄罗斯人的谈判,在下一年结束前继续购买俄联盟号飞船的宇航员坐席。同时NASA局长也对这两家飞船供应商提出了严厉批评,并当众指责他们用着美国纳税人的钱却对进度心不在焉。也许是被NASA的训斥影响到了,波音与SpaceX很快都作出回应,全力支持NASA的载人飞行计划。

SpaceX超级天龙号逃逸发动机

率先登场的是波音的CST-100飞船,下周一它将在白沙靶场的发射台上点火,逃逸发动机将把飞船带离到1.5公里以外的安全空域,最后再完成着陆,整个过程持续约90秒钟。除了验证发动机的逃逸性能外,还将测试当飞船逃到安全区域后,返回舱与推进舱能否正常分离,以及返回舱上的降落伞能否正常打开。也许在飞船的全寿命周期可能都看不到逃逸系统的用武之地,但这却是“万一”情况下让宇航员活命的唯一保障。

波音进行逃生系统测试的2天后,SpaceX的C205号龙飞船将在肯尼迪航天中心进行静态点火测试。这是自上次静态点火爆炸后逃逸发动机首次点火试车。此前的半年里,NASA与SpaceX的工程师共同排查了造成爆裂的泄漏问题,更改了发动机管路设计并重估其安全性。若点火成功,C205号飞船将在12月初进行最终的高空逃逸试验,猎鹰火箭携带飞船飞行90秒后,飞船根据指令点火与火箭分离,飞离危险区域并安全着陆。

猎鹰9号准备执行飞船逃逸测试

目前波音与SpaceX都已向NASA承诺,尽全力争取在2020年初进行真正的载人飞行,而接下来的这两次试验就是这两家飞船承包商争取飞行许可证的“面试”。波音真正用于载人飞行的那台CST-100飞船要到2020年一季度末期才能制造完毕,而SpaceX用于载人的C206号龙飞船已基本就绪。如果不再发生意外的话,载人龙飞船将会早于波音的CST-100送宇航员去空间站。

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