送人登月前NASA要派蝰蛇号月球车先行 南极找水比重返月球更重要

未来人类要想主宰太空,就必须要掌握太空中不间断转移的能力。在无工质推进出现前,首当其冲的就是要在外星球上为飞行器加注燃料。人类能想到的在其他星球最容易找到(或制造)的燃料无非氢气、甲烷和氧化剂氧气。如果一个星球上有水,就能很轻易的制造出氢气和氧气,因此外星找水是多年来科学家们乐死不疲的事情。

蝰蛇号月球车

距人类最近的星球中,火星和月球上有水的可能性很大,特别是火星,经过几十年的实地考察,NASA几乎已经做出了火星上有水的肯定答复。而月球的情况稍微复杂一点,没有大气包围的月球缺少了液态水和气态水存在的先决条件,但月球南极雪白的冰层很有可能是水的固态形式,但至今没有探测器成功抵达那里。两个月前,印度的月船2号探测器试图首次在南极地区着陆,但没能成功。所有月球南极有水冰的说法基本上都是NASA自卖自夸。

不过NASA最近仿佛动了起来,试图在2022年底通过一次卓有成效的商业月球载荷任务,将人类首次将月球车投放到月球南极地区,实地考察月球冰层的组成成分,从根本上搞清楚月球上是否真的有水。这对美国未来几十年的深空门户计划意义重大,如果证实水冰的存在,那么美国主导的深空探测计划将全面升级,月球也将变成人类前往深空的新补给站。而2024年的载人登月,也有可能是直接送人去南极找水,而不是简单无意义的宣示。

蝰蛇号月球车

2022年要送上月球的月球车全名为“挥发物调查与极地探索漫游车”,简称“蝰蛇”。该月球车起源于NASA在2018年已经取消的“资源勘探者号”任务。NASA一直以来都想从根本上确认月球南极冰层的成分,因此设计了资源勘探者号月球车,原计划前往月球南极进行14天的寻水之旅,可惜计划不如变化,NASA新局长上台后取消了这个完全自有的探测项目。

但资源勘探者号的一些前期研究成果被保留了下来。随着NASA彻底转变经营理念,在非关键项目上已经完全放弃完全自主的策略,而转向购买整体服务方式(即月球商业载荷服务,CLPS),原先为资源勘探者号服务的几个承包商摇身一变成了服务提供方,换了一种身份继续参加NASA的月球计划。

美国月球探测器

最终NASA选中了“蝰蛇”号月球车作为先遣部队于2022年探访月球南极,该月球车的提供者就是之前研究资源勘探者号的那个公司——蜜蜂机器人航天,以及NASA的艾姆斯中心和肯尼迪中心。蝰蛇上将携带4种科学载荷,其中就包括原计划用在资源勘探者号上的水分探测装置,蝰蛇号大小如高尔夫球车一样,体积并不算小,因此NASA需要为其选择一款合适的火箭进行发射。

蝰蛇号月球车将在月球南极工作100天左右,并使用携带的约1米长的钻头深入冰层和月岩内部进行钻探,样品将由质谱仪和挥发物光谱仪进行交叉比对,详细分析月球南极冰层的构成,为NASA下一步的探测计划扫清障碍。

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