现有一万颗星链卫星计划不过瘾 马斯克再向国际电联申请发射3万颗

7年内发射1.2万颗“星链”(StarLink)卫星已经被很多人诟病为不可能的任务,这意味着接下来SpaceX每年都需要发射至少2000颗卫星。如此疯狂举动的背后,是蓬勃发展的卫星互联网大潮。就在人们的质疑声中,10月16日又曝光新文件,马斯克的SpaceX正在向国际电信联盟(ITU)申请发射额外30000颗星链卫星,使得星链系统总卫星数达到4.2万颗

密集分布的星链卫星阵列

是的您没看错,马斯克要发射4.2万颗,比半年前要求的1.2万颗又提高了3倍多,也比最初他提出的发射数千颗卫星构成互联网星座的计划的数量增长了几十倍,老马是不是蹬鼻子上脸越来越得寸进尺了?对此SpaceX昨天给出了很官方的回应“随着全球对快速、可靠网络的需求不断增长,特别是对于那些没有信号源、或者过于昂贵、不可靠的网络,SpaceX正在采取措施以负责任的方式扩展Starlink的总网络容量和数据密度,以满足用户预期的增长需求。”

尽管SpaceX没有确认增加的星链卫星数量,但已经明确要对星链系统进行扩容,也就是要大幅度增加在轨卫星数。也许很多人不清楚这意味着什么,从1957年人类进入人造卫星时代以来,发射的卫星总数不足9000颗,目前在轨运行的也就2000颗上下。而SpaceX未来10年要运营超过人类60年来发射卫星总量5倍的卫星星座!

猎鹰火箭一次发射60颗星链卫星

有人一定会问,原来的1.2万颗卫星难道不能全球覆盖吗?再增加3万颗是否有别的目的?SpaceX(太空叉)只是一家民营公司,星链系统也是完全没有美国联邦机构参与的纯私营项目,通过提供稳定、价格厚道的网络服务实现盈利,也被看作是5G向6G时代过渡的一个演进方向,如果这个方向可行,那么美国可能会更早摆脱地面基站的束缚,提前进入全球卫星联网的时代。

由于太空叉已经在2019年5月份发射过一批60颗星链卫星,近半年的测试过程中,太空叉一定对之前PPT中设计的方案进行数据验证,结果可能是现有的1.2万颗卫星互联的方案在服务效果上会有折扣(或者效果没有理论上的那么好),这使得他们不得不第三次调整星链系统的规模,以增大卫星的覆盖密度。这种情况并不少见,就在一个月前,太空叉还向美国FCC申请将现有的星链卫星的倾角扩大3倍。

整齐排列的星链卫星阵列

那4.2万颗卫星的庞大数量,对SpaceX来说会不会是无法承受的巨大资本压力?尽管太空叉是一家私营非上市公司,但在星链系统上马以前,马斯克已经筹集到了10亿美金的投资。按照老马的话讲,发射一次星链卫星火箭比卫星贵。言外之意每颗星链卫星的成本将低于100万美元(按6000万美元发射60颗算),很可能是介于50万至100万之间,这样算下来1万颗卫星就要消耗50到100亿美金,这显然是太空叉所不能承受的。

但有两个原因会导致整个系统能够继续推进,一是大规模生产带来的成本持续降低,有一种说法是未来的星链卫星成本会降低到10万级别。再就是从发射2000颗卫星后开始,星链系统就能够开始提供网络服务,从而产生收益对后续卫星的制造和组网进行补充。未来哪怕全球有1%的人使用星链系统,太空叉在此项目上的收益也是一个天文数字。

星链卫星组网效果图

目前,额外3万颗卫星的申请还在国际电联的审核中,通过后会转向美国联邦通信委员会FCC进行2次审批,到时不知道太空叉会用何种理由说服FCC予以放行。从现在起到年底前,太空叉计划再发射2组120颗星链卫星,与5月份发射的60颗测试星不同的是,从下次开始发射的卫星将是正式组网卫星,时间将不早于本月下旬。

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