SpaceX未弃建第3艘火箭回收船 马斯克暗指新船将扮演“星舰”关键角色

大约在一年半以前,太空叉(SpaceX)宣布将建设第三艘海上火箭回收船,并取名为“重力缺失号”,当时正值该公司重型猎鹰火箭首次飞行,而重型猎鹰火箭有三枚助推器并联,因此有人猜测太空叉准备全海上回收助推器。但随后重力缺失号便音信全无,直到今年10月中旬,马斯克在社交媒体上暗示,“重力缺失号”依然在推进中,并有可能扮演新的角色。

猎鹰火箭和我依然爱你号船

太空叉公司目前拥有两艘火箭回收船,分别是“我依然爱你号”和“请阅读说明书号”两艘船分别停在东海岸的卡纳维拉尔港和西海岸的洛杉矶港。当猎鹰火箭从范登堡空军基地发射,且需要海上着陆时,请阅读说明书号就会出动,反之火箭从卡角发射时则会出动我依然爱你号,这样最大的好处就是回收船不需要连续折腾,只负责其中一个发射基地的任务即可。当然很多时候猎鹰火箭助推器是在陆地上着陆的,这时就无需回收船。

当某次任务发射的载荷比较重且目标轨道比较远时,猎鹰的助推器就需要消耗更多的燃料飞得更远,这种情况下就没有能力再返回陆地着陆,而是选择降落在大海上的火箭回收船上。一年以来,很多人对太空叉是否真的需要第三艘火箭回收船议论纷纷。最终老板马斯克给出了一个非常明确的答案。

降落在船上的猎鹰9号助推器

在某些特殊情况下,从卡角发射的重型猎鹰火箭(3助推器)需要运送非常大的载荷去高轨位置,这将彻底挖掘重猎的飞行潜力,代价就是两枚侧助推器无法像之前一样落回地面,而是同时在海上回收。而中间的主助推器代价更大,会导致燃料耗尽而无法回收。有一个例证就是2019年重型猎鹰第3次发射时,主助推器就因为再入速度过高和燃料耗尽,在接近回收船时一头扎进海里坠毁了。

就是在这种情况下,需要第3艘火箭回收船停放在重型猎鹰火箭发射所在的卡角附近(卡港),当需要海上回收两枚侧助推器时,东海岸的两艘回收船同时出动,而无需从西海岸征调。不过也有过先例,曾经有段时间我依然爱你号在升级维修时,东岸有发射时请阅读说明书号就千里迢迢赶到卡角执行过回收任务。

出发,去接火箭!

尽管马斯克最初放炮称重力缺失号将在2019年秋天完工,但目前距离10月末还有两周时间,该船的消息却只有马斯克社交媒体上的一些暗示。这可能有两种原因,一是回收船的建造商忙于美国海军舰艇的建造而出现了延误,另一个原因则是太空叉可能对重力缺失号进行了重大的升级。

我们知道太空叉正在致力于建造划时代的“星际飞船”(星舰),它具有更大的身躯、更大的推力和更远的飞行能力。星际飞船的超重型助推器拥有9米的直径和37台发动机,发射后如要海上回收的话,现有的两艘小船显然有些不太搭配,因此已经有分析称太空叉正在将重力缺失号回收船改造成可以允许星际飞船和超重型助推器进行着陆的海上平台,同时兼容猎鹰火箭的海上回收,对此马斯克转发了此消息但未予以否认。

星际飞船也会在海上着陆

实际上这种合理的猜测是非常有道理的,由于环评及安全原因,NASA和美国相关机构禁止早期的星际飞船助推器在陆地上着陆,而现有回收船都是为3.66米直径的猎鹰火箭准备的,太空叉将最新的重力缺失号改造成星际飞船回收船就是顺其自然的事儿了。但如果真是这样的话,这艘新回收船短期内恐怕还不会跟我们见面。

太空叉的系列火箭发展到现阶段,除了个别的极限运力或者天气原因导致船降失败,在39次船降任务中有27次取得了成功,成功率达到77%,还是非常高的比例,太空叉也是目前唯一掌握火箭船降技术的公司。相信有之前的技术积累,未来“重力缺失号”对星际飞船进行回收也会变得相对顺利。

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