NASA半年内再给载人龙飞船5次合同 星际航线沦为陪衬

正如美宇航局NASA6月份在博文中吹过的风一样,该机构在8月的最后一天将2030年前最后一个商业载人飞船大合同(可能是)正式授予了太空技术探索公司SpaceX。这场历经12年的“业余马拉松”式的商业载人飞船竞争正式以SpaceX的完胜告终,这预示着只要不出现意外,未来5年内波音公司的星际航线飞船(CST-100)不会拿到新的发射合同,尽管NASA有意允许他们在2023年2月完成首次载人试飞。即便不再出任何推迟,波音的第一份也是唯一一份合同也要到2028年才能执行完。

SpaceX载人龙飞船 龙飞船2

NASA于8月31日正式公布了这份价值14.4亿美元的5次载人龙飞船任务合同,即每往返一次国际空间站的费用为2.88亿美元,约合7200万美元/座位。这是6个月内NASA连续与SpaceX签署的第二份商业载人飞船合约,2月份的合同则以7.76亿美元的价格购买载人龙飞船的3次发射,约合6470万美元/座位。本次每个座位高出来的700余万的费用可能是对未来通胀的预期,因为2014年SpaceX与NASA签署的第一份合同,每个座位的平均价格只有5500万美元,差出来的价格基本与2014-2022的通胀一致。其实还是很良心的,因为俄联盟号一个座位目前已经超过了8000万,而波音的未完成品星际航线价格已经超过了9000万/座位。

SpaceX载人龙飞船在2014年获得的首个合同里的“1次载人试飞+6次正式任务”中的最后两次飞行分别将在今年的10月份和2023年的3月份执行,2月份第二次合同中的3个任务将从2024年开始。按NASA的如意算盘,“载人龙”和“星际航线”从2023年起每年各发射一次,如果波音那边不再出意外的话(波音总共只有6次飞行任务),星际航线飞船可以飞到2028年,而SpaceX的龙飞船可以飞到2024+3+5>2030年,显然飞船买多了。

星际航线和载人龙飞船

既然NASA只计划到了2030年前,为何要多买了至少2次载人龙飞船呢?我想可能有3个原因,一是对未来可能发生意外的备份,不只是星际航线幺蛾子不断,载人龙也并非不会出问题;二是,就算波音继续跳票,未来4年仅靠载人龙也能保证NASA持续往空间站送人的能力。即便星际航线每次都按时发射了,2028年以后仅靠现有的载人龙飞船也足够,不太可能给波音新合同了,毕竟2030年国际空间站大概率是要真退役了。第三就是要防着可能与俄联盟号飞船座位互换协议的突然解除,虽然下个月俄唯一一名现役女宇航员安娜就要乘坐美国的龙飞船升空了,但由于地缘和其他一些问题的影响,两大航天强手之间的合作前景不再明朗(俄已经退出了月球门户轨道站计划,国际空间站的延期计划是否参与还不明确)。

从某种意义上说,11年前航天飞机退役后,波音星际航线、SpaceX载人龙、蓝色起源的双锥飞船、内华达山脉的的追梦者等共同角逐NASA商业载人补给项目,星际航线和载人龙最终赢得了NASA的合同。开始NASA是以波音的星际航线为主、载人龙飞船作为补充(通过SpaceX只能获得波音不足3/4的前期研发拨款可以看出),一路走来由于星际航线管理和研发遇到的各种奇葩问题导致迟迟不能发射(过去的文章我们曾经详细介绍过,似乎每个部件都出过问题),让SpaceX的载人龙飞船后来居上,最终站牢了C位的位置。

载人龙即将第6次飞行 Crew-5

波音手里总共只有2014年签署的6次发射任务合同,而SpaceX算上这次总共赢得了NASA的14次发射任务,合同的利润足以支撑载人项目不断推进并进入良性循环(比如SpaceX已经执行了两次私人太空游项目);而波音那边由于各种故障,已经赔掉了近6亿美元的利润,而且在星际航线飞船项目上即便不再延误,一直到2028年都可能不会产生新的利润,真是赔了钱又当了陪衬。一把好牌的波音们,亲手把人类航天接力棒交给了马斯克们。突然想起了2004年3月出版的《航空周刊》封面上,大大的英文单词写着“小小的SpaceX能撼动波音吗?”有时候就这么滑稽。

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小小的SpaceX能撼动波音吗?

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