说大话还是真能做到?猎鹰火箭每年将发射70次 直到星际飞船成熟

太空技术探索公司(SpaceX)的猎鹰火箭毫无疑问是当前世界上私营企业中发射频率最高的,在刚刚过去的2018年,猎鹰火箭总共发射了21次,创造了一个航天界的一个小奇迹,几乎相当于每两个周就要发射一枚火箭。当人们都以为这已经是SpaceX的极限效率时,马斯克又甩出了一个更加疯狂的计划,猎鹰火箭将在2024年前后做到每年70次的发射频率,相当于每5天就要发一枚火箭,这是不是过于疯狂了?

位于佛罗里达的LC-39A复合发射平台

显然从SpaceX的角度看,甩出这个疯狂的计划并不是吹牛,因为这些数据都是近日NASA公布的星际飞船发射场建设环评报告中如实公布的。“SpaceX计划从2024年起,将在佛罗里达LC-39A平台每年发射20枚猎鹰火箭,在LC-40平台发射至多50枚。但随着超重型火箭——星际飞船发射次数的增多,猎鹰火箭的发射次数将逐步降低。”

其实公布猎鹰火箭未来的发射频率是不经意间透露的,因为这些数据本来是要佐证星际飞船建设基地的重要性,但这确实显示了SpaceX的野心。但火箭发射仅凭野心是不够的,一定要有存量火箭的保障和发射数据的支持。比如去年前8个月SpaceX一共进行了15次发射,而今年却只发射了10次,这显然与2024年发射频率增长到70次的节奏不太相符。

SpaceX在8月6日完成年度第10次发射

尽管今年发射次数的减少或许与卫星客户所供载荷的延迟有一定关系,但短短5年内从年发20次提高到70次真没那么容易。就算打个折每年50次,也意味着每周都要进行火箭发射。那SpaceX到底能否发射这么多呢?答案是肯定的,因为它们自己的星链卫星每年就要发射近20次。

按照美国通信委员会FCC的要求,SpaceX必须要在2024年11月前发射6000颗星链卫星,然后在2027年11月前完成全部12000颗星链卫星的发射,否则将收回频率许可。因此从2020年起,SpaceX每年就要发射1200颗星链卫星,按猎鹰9号每次发射60颗算,至少就要发射20枚猎鹰火箭。另外2024年前,SpaceX还会参与NASA主持的重返月球计划,向月球运送商业载荷也会占用它们的发射次数。

星际飞船将取代猎鹰火箭

报告中还提到了“随着星际飞船发射次数的增加,猎鹰火箭的发射次数将减少”的字眼,其实很好理解。由于采用了复用次数更多、载重量更大、成本更低的设计,未来使用星际飞船发射商业载荷性价比会更高,自然也就会侵蚀猎鹰火箭的市场。SpaceX已经有意让商业客户从2022年开始在选择火箭时向星际飞船倾斜,但这种倾斜不是强迫性的,如果客户喜欢猎鹰9号,SpaceX还是会用猎鹰9号进行发射。

星链每年将占据20次猎鹰9发射

2024年后,如果用星际飞船发射剩余的6000颗星链卫星,每次就可以发射500颗甚至更多,可以大大减少发射次数和提高发射效率,因此星际飞船成熟以后,猎鹰火箭终将被星舰所取代。目前NASA批准星际飞船在的LC-39A复合平台的年发射次数为24次,但SpaceX很快将申请建设另外两个发射基地。

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