NASA再向马斯克送温暖 无偿提供月球着陆和在轨燃料补加技术

7月最后一天,刚刚经历了“轨道超越”公司撕毁NASA合同的事件后,美国宇航局再次公布了与13家美国公司的19个合作计划,以推进导航通信与电子设备、外星球再入下降和着陆、空间制造、动力与功率输出以及新材料等方面的研究,NASA将提供这些行业的主要技术支持。值得一提的是,马斯克的SpaceX公司和贝索斯的蓝色起源公司是最大的赢家。

星际飞船将着陆在月球上

SpaceX正在推进星际飞船的研制,目标是把人类与物资运往月球、火星并能返回。NASA在关键时刻伸出援手,将向SpaceX提供“大型火箭月球表面着陆技术”和“燃料在轨加注技术”,这些都是目前星际飞船尚未尝试过的能力。如果说以前NASA并不待见SpaceX,但这次免费拿出来的可都是真金白银。

先说这个所谓的“大型火箭月面垂直着陆技术”,能着陆当然就能起飞,这是相通的。美国通过50年前阿波罗计划中多次月球着陆与起飞,已经充分掌握了月面着陆与起飞的能力。但大型火箭的着陆则不一样,火箭发动机的羽流与月球的风化层(月尘)会相互作用,可能会影响到火箭的引擎。

NASA用于研究月尘的月球LRO卫星

多年来NASA不放过任何一次研究月尘的机会,不管是小行星撞击月球,还是各国的月球着陆器登陆,亦或是卫星撞击月球,NASA都会派月球勘察卫星(LRO)前往探测。比如中国的嫦娥四号着陆月球,NASA都会把卫星调过去进行拍摄和研究。当时就奇怪于NASA为何热衷于研究月尘,原来是他们一直在研究月球风化层对月球飞船(火箭)的影响。这样说来,NASA将把这十多年的研究成果免费送给SpaceX。

“燃料在轨加注技术”也是NASA驾轻就熟的一项技能,如果未来星际飞船要奔向火星甚至更远的深空,如何进行燃料补加将是一项重要的议题。NASA一直由开发轨道推进剂补加系统的计划,不过国会有参议员受到波音等大佬的游说后反对NASA建设该类项目(会威胁到波音的重型火箭),否则就不给拨款,NASA只好把项目放进了冷藏库里。现在他们要依靠与SpaceX的这个合作计划将太空加油站“借尸还魂”了。

蓝色月亮月球着陆器

蓝色起源公司也是本次合作的大赢家之一,NASA向其授予了3个合作项目,分别是“用于精确降落的月球制导与导航系统”、“月球着陆器所用火箭的发动机喷口耐高温材料”和“月球着陆器夜间供电的燃料电池系统”,这些也恰恰是蓝色起源开发的“蓝色月亮”着陆器最欠缺的部分。看来是因为2024年登陆用的登月舱还没着落,NASA迫不及待的免费给蓝色起源提供技术了。

用于发射月球着陆器的火箭发动机试车

过去我们还可以说,像SpaceX或者蓝色起源这些美国新兴火箭公司基本都是靠自力更生取得的进步,但从最近几年开始变味了。包括美国空军、NASA在内的官方机构似乎都开始为这些私营火箭公司提供资金与技术支持,而且大部分技术支持都是无偿的。比如NASA所有的合作伙伴中,只要初选入围就可以获得一笔可观的预研资金,不管你未来能不能真被选中。再比如SpaceX载人龙飞船爆裂后,NASA更是使出浑身解数帮助他们定位故障。

NASA的目标很明确,就是要完成川总下达的2024登月的命令。因此在这个框架内愿意参与游戏的企业,NASA都在资金和技术上无偿奉献,只要对方能做到如期交付。因此不排除未来NASA将更多的黑科技拿出来免费送给这些私营公司的可能性。

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