这家月球飞船承包商突然撕毁NASA合约 打退堂鼓称无法完成制造

美国宇航局选择航天器承包商向来慧眼识珠,但也有看走眼的时候。7月28日本来是NASA授予三家打头阵的月球着陆器承包商合同正式生效的日子,也就是这三家承包商的月球着陆飞船将在2020年9月至2021年7月间率先抵达月球,带去NASA的23个科学载荷。可就在合同正式生效前,NASA却收到了其中一家承包商“轨道超越公司”要求解除合同、取消订单的要求,一度让NASA面上无光。

轨道超越公司最初计划

NASA在7月30日回应了轨道超越公司撕毁合约的话题,称清楚承包商由于各种原因所面临的挑战,也承认并非所有的承包商都能按时交付产品,但NASA愿意与合作伙伴共担风险。“轨道超越公司日前向我们报告了企业内部遇到的困难,这将阻碍他们如期交付月球着陆器Z-01,作为先于另外两个着陆器发射的Z-01而言,一旦出师不利更会影响大局”,NASA表示。

NASA最终根据合同管理要求,在双方都达成一致的情况下,中止了自2019年7月28日生效的月球着陆器生产合约。但轨道超越公司作为首批入选月球服务计划的9家公司之一,仍然有资格竞争未来第二批月球着陆器或登月舱的服务机会。其他两家公司的月球着陆器制造和发射计划不变,制造合同已于7月28日正式生效。

入围的月球着陆器方案一

早在2018年,NASA开展了一次代号为“月球商业服务计划”的竞争活动,并计划从入围者中筛选几家为NASA向月球运送早期的科学载荷,为2024年宇航员登月提前运送科学仪器与物资。初选后一共有9家公司入围,其中8家公司都拿出了自己的月球产品概念。复审在2019年5月底结束,最终“轨道超越”、“宇宙机器人”和“直觉机器”三家公司的“Z-01着陆器”、“游隼号着陆器”和“新星-C着陆器”有幸成为首批发射的月球载荷。

入围的月球着陆器方案二

按照原计划,轨道超越公司的Z-01着陆器(携带4个NASA科学载荷)应该在2020年9月率先发射,另外两个在2021年7月前先后发射。但实际上来说,作为一个从来没有过登月经验的初创公司,要在短短14个月内把图纸上的月球着陆器建好并发射,显然是非常困难的。尽管他们头顶着“月球-X大赛”获奖者的光环,依然不理解NASA为何选择他们作为首发的着陆器。

月球着陆器着陆月球

其实5月31日NASA刚公布入围结果的时候,就有不少人怀疑轨道超越这家名不见经传的企业如何在一年多的时间内把着陆器打到月球上去。人家宇宙机器人公司的“游隼号”着陆器至少已经确定由宇宙神5火箭发射,而轨道超越连用什么火箭发射都没定下来,只是笼统说希望使用马斯克的猎鹰火箭,但SpaceX对该公司的说法根本不予回应,这似乎也预示着该公司一地鸡毛的结果。

轨道超越打退堂鼓还有另外一种说法,NASA这次与各承包商签署的是一项为期10年的无期限合同,即未来承包商除了建造飞船外,搭载的载荷不确定,发射时间不确定,目的地不确定,一切都由NASA临时决定。如此一来肯定会有承包商知难而退,毕竟NASA的钱不是谁都可以挣的。

未来登陆月球用的轨道站

NASA最后表示,这个将历时10年,总金额达26亿美元的“月球商业服务”计划依然强大,并包容更重类型的合作伙伴。NASA现在正致力于在人类返回月球表面之前,先把在月球上工作所需要的设备仪器先送上去,这一点始终未变。“宇宙机器人公司”和“直觉机器公司”已经向NASA承诺,有信心在2021年7月前通过两个月球着陆器将总计19个NASA科学载荷送到月球上的“死湖”地区。

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