NASA仍计划4月底选定2款载人登月器 尽管2024年重返月球已很渺茫

尽管目前“重返月球”的“阿尔忒弥斯”计划面临严重的资金短缺,但是NASA依旧期望能按原计划在4月30日确定最终的两款载人登月着陆器。载人登月着陆器又被称作人类着陆系统(HLS),是NASA宏大计划“从月球到火星”项目的一个组成部分。

动力学公司的载人登月器方案

2019年秋天,NASA启动了人类着陆系统(HLS)的选型工作,原计划从一大堆方案中进行选择,但是由于技术难度和资金方面的原因,最终只有5家公司进行了报名,经过初选后,2020年10月,NASA公布了通过初选的3个方案,分别是蓝色起源公司(联合洛马、诺格、德雷伯)的“综合着陆器”(ILV),动力学公司(联合内华达山脉)的“载人月球着陆器”(Dynetics HLS)以及SpaceX公司的“星际飞船登月版”。NASA接下来只是要从这三款载人登月器中选出2款,看似很容易的事情却并不简单。

蓝色起源的综合着陆器研发阵容非常强大,被称为登月“国家队”,他们基本预定了一个名额。剩下的一个名额就要在SpaceX和动力学公司展开,但是两家公司的产品距离可用都还差得太远。尽管动力学公司的着陆器评分最高,但是其部分技术具有较高的开发难度,到2020年9月只是造了个模型出来而已;SpaceX的星际飞船想必大家也都知道了,目前已经炸了3次,这第四次试飞马上就要展开,但能否进了NASA法眼还是未知。

载人登月方案

但影响载人登月着陆器(HLS)项目进度的最大问题并不是艰难的二选一,而是资金严重短缺的窘境。当时还是川总在任时,去年NASA为HLS申请的2021年经费是32亿美元,而截至3月底,国会仅拨付了约8.5亿美元,资金缺口相当大。近来,在11名议员联名提案支持增加航天投入后,尽管现在拜总的白宫表态支持阿尔忒弥斯计划,但对何时载人重返月球这一时间点却一直三缄其口。就算两个月后发布的2022年的财政预算将优先保证NASA的资金,但2021年的缺口恐怕很难完全补齐(NASA不得不计划从太空发射系统SLS火箭经费中抠一部分出来用)。而且载人登月器项目所需的费用是逐年递增,未来3年谁也不敢保证NASA会拿到全额的拨款。

尽管资金的短缺并不会直接影响到NASA对登月器方案的选定,但会影响登月器的研发进度,因为被选中的方案需要获得NASA资金奖励的前提下才能继续推进。即便这样,NASA临时代理局长史蒂夫·尤尔齐克依然表示,NASA有可能将方案确定的最后日期推迟到5月份或者更多一个月,目的是有更加充足的时间对“方案A”进行评估,但4月30日就公布最终结果的可能性也很大。

新款登月服

综合起来看,首先拜总现在对载人登月时间表默不作声,其次载人登月用的“太空发射系统”火箭再次跳票两个月;第三是先决条件之一的环月空间站“月球门户”研发进度远低于预期;最后就是载人登月器严重缺乏资金。而目前最不拖后腿的就是早早选定的9男9女共18名宇航员了。由此可见,在重重不利因素的综合影响下,整个项目至少会被推迟一年的时间,2024年载人登月已经很难了。

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