6次成功回收同一枚猎鹰火箭 SpaceX离老马吹下10次复用的牛还有多远

几天前,SpaceX悄无声息的发射了第十组58颗”星链”卫星,至此已经有近600颗星链卫星被成功发射,无一失手,发射总量已经超过2020年度计划的1/3以上。而这次发射的背后,SpaceX再次刷新了一个新的里程碑——同一枚猎鹰9号火箭助推器成功完成了第6次回收。这离马斯克吹下的“猎鹰9号无须大规模检修就可以复用10次”的牛,无疑又向前迈进了一大步。

猎鹰9号每次飞行后的外表变化

10年前,当马斯克提出要造可重复使用的火箭时,一堆国际大厂都在冷嘲热讽甚至是诋毁,将其纳入了“骗子”的范畴,就连我们的一些“砖家”也纷纷站出来指出火箭复用的各种问题;3年多前,当第一枚编号为B1029的猎鹰助推器首次复用成功后,大部分人依然不看好复用火箭的未来,直到猎鹰火箭的复用次数越来越多,可靠性越来越高,成本也越来越低时,大家才逐渐缓过神来。不过这时的马斯克又提出了新目标——让全功率版的猎鹰9号火箭可以重复飞行10次。说实话当老马抛出10次复用的理念时,笔者本人也是当笑话看的,毕竟火箭是非常复杂的机构,光箭体、贮箱、发动机、管线这些装置的可靠性就很是问题,因此大部分人认为马斯克又吹大牛了。

B1049号火箭第6次直冲云霄

可后来的剧情没有向着人们担心的方向发展,而是向着把老马造“神”的情节前进,猎鹰9号火箭一次又一次刷新着重复使用的记录,到2020年初,B1048号火箭已经创造了重复使用5次的新纪录。我这时天真的认为,猎鹰9号的极限很可能就是5次了,毕竟B1048号尽管发射成功了,但是返回地球时出现了计算误差,最终掉进了海里。不过马斯克似乎认为这不是问题,他在答复有关下一代“星际飞船”的使用次数时曾表示“星际飞船可以免维护飞行100次,猎鹰9号免维护飞行10次,经过部件更换和升级也可能达到100次”。

果然,在最近的3个月里,SpaceX再一次发力,B1049和B1051号猎鹰火箭陆续完成了第5次飞行并成功回收,然后一鼓作气在8月18日完成了B1049号火箭的第6次发射和回收。而且B1049号火箭第5次和第6次发射的间隔只有短短的70多天。这还不是猎鹰火箭的极限,曾发射载人龙飞船和宇航员的B1058号火箭,在短短的51天后就再次登场,成功发射了韩国陆军卫星,这也是迄今为止同枚猎鹰火箭两次发射的最短间隔。

6度归来的B1049号猎鹰火箭

如此一来,马斯克做的火箭复用10次的承诺可能真的要达成了。尽管不会在2020年内实现,但从这种趋势看,老马已经成功了。难怪最新一次SpaceX的融资中,对方给出的估值再次水涨船高。那到底还要多久才能实现猎鹰火箭的10次复用呢?假设不考虑火箭飞行时的损耗,按短期的每60天飞行一次,B1049号火箭至少还需要8个月的时间才能完成。也就是说,SpaceX最快也要到2021年的夏天才能达成这一成就。

不过越往后飞行,火箭的可靠性就越差,维护的难度也会越来越大(老马说过,由于设计问题,仅清理猎鹰火箭的9台发动机就是件很困难的事儿,不过下一代星际飞船的猛禽发动机清洁起来就非常简单了)。很可能B1049号在下次飞行中就会“丧命”,也可能会一直坚持到第10次,谁又知道呢?现在能确认的就是飞行10次是完全可行的。

6次发射后火箭已经锈迹斑斑

当然,SpaceX作为一家火箭公司,要考虑的不单单是靓丽的复用次数和超高的公司估值,发射业务本身才是更应该聚焦的部分。因此不管是火箭助推器10次甚至百次复用,还是用船拉大网回收整流罩,抑或是借用发射自家卫星的机会疯狂测试火箭的极限,说小了是为马斯克吹下的牛买单,说大了就是对整个航天市场的变革和未来人类深空之旅的基石。

第6次发射前的猎鹰9号

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