NASA与波音成立“星际航班”故障联合调查组 上半年载人飞行无望

提到多事之秋的波音公司,你也许立即会想到中东那架刚出现意外的波音737客机。无独有偶的是,在航天领域波音也是流年不利,去年12月20日,被NASA寄予厚望的CST-100 Starliner飞船(星际航班)在首次不载人演示中出现了重大技术故障,导致原计划7天的测试任务在2天内就草草收场,最后还不得不请出NASA局长布里登斯廷前来站台,才把台下的“怒火”暂时压了下去。1月7日,NASA正式发布了公告,将与波音共同成立故障联合调查组,寻找造成这次意外的真正原因,并排查其他软件潜在风险

波音星际航班安全返回地球

这艘“星际航班”的使命其实非常简单,发射升空并前往空间站,卸货后跟随空间站共同飞行一周,然后返回地球,完成演示任务,以证明它有能力将宇航员安全的在地球和太空间运输。测试中发生的意外也很简单,“星际航班”飞船上带有一个任务计时器,火箭将数据信息传输给了定时器,但飞行中计时器软件读取了错误的时间数据(与真实时间相差约11小时,看起来是美东时间和北京时间的差距,难不成软件是国人写的?),误以为飞船自身正在进行轨道插入,随即自动点火修正飞船轨道。这样一来,不但飞船偏离了预定的轨道,携带的燃料也由于意外点火造成了巨大的浪费,最终结果就是飞船无法前往空间站,不得不在第二天返回地球

即将发射的星际航班

时至今日,NASA对美国国产载人飞船的迫切需求程度令人难以想象,但波音飞船却一次又一次的掉链子。最初NASA给定的载人发射截至日期是2020年3月,如果12月20日的那次测试不出意外,那很可能已经给波音飞船的载人发射开绿灯了。随着联合调查组的成立,整个故障的调查将进入深水区,不可能在几个周内得出结论了。NASA公告称,整个联合调查团队至少需要两个月的时间进行评估,然后还要对飞船进行系统性的升级,升级和测试至少还要消耗两到三个月的时间,这就意味着波音“星际航班”飞船在2020年上半年载人飞行的希望渺茫

除了故障调查之外,还有另外一件棘手的事情让NASA很为难。在与波音的合同中,仅包含了一次无人飞行测试,而前几天测试失利后,内部有呼声让NASA再进行一次无人飞行测试,因为不能拿宇航员的生命当儿戏。但这也是最让NASA头疼的,因为想要再次无人飞行测试,不管从资金上还是时间上,美国人都是耗不起的。于是NASA也开始自圆其说,称原合同中并未明确要求波音在无人飞行测试中与空间站对接,并希望独立花数周的时间进行调查取证,以判断是否需要再发射一次无人飞船进行测试。

即将驾驶星际航班的宇航员

如此一来NASA全部的希望都寄托在了另一家供应商SpaceX身上了,他家的“载人龙飞船”已经做好准备,等待1月11日载人飞行前最后的“亚轨道逃逸测试”。如果成功,载人龙飞船会正式获得NASA颁发的载人飞行许可证。SpaceX曾在一周前公开宣称,用于载人飞行的飞船和火箭2020年2月份就可以运抵卡纳维拉尔角发射场,但要想发射还至少需要再经历NASA两个月的安全审查。乐观点估计,美国首艘国产载人飞船“载人龙”,有望在2020年4月至5月间首度载人升空!

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