如此“忙碌”的波音航天 能否将星际快线CST-100飞船按时送上天?

2019年12月6日,随着编号为B1059的猎鹰火箭顺利从卡纳维拉尔角第40号发射平台升空,SpaceX的龙飞船已经成功向国际空间站运送了约20次补给。而就在距离该猎鹰火箭不远处的41号发射平台上正竖着另外一枚火箭,这枚被称作“宇宙神5号”的大型火箭顶部安装了一个像蘑菇头一样的载荷,乍看上去特别的不协调,完全颠覆了我们关于火箭需要整流的理念,还有一种更“邪恶”说法是加上蘑菇头的宇宙神火箭像是人的某个不可描述部位。这枚宇宙神火箭计划在12月19日将蘑菇头送上国际空间站。

宇宙神5号火箭准备发射CST-100

这个“邪恶”的蘑菇头,就是波音公司为NASA量身打造的CST-100星际快线载人飞船。对,就是那艘被波音公司推迟了2年的飞船,也是那艘与SpaceX的载人龙共同被选为NASA载人航天专用载具的飞船。我们知道波音航天目前的大量精力都集中在为NASA建造人类有史以来最大的火箭——太空发射系统(SLS)上,而且登月的事儿耽搁不得,如此忙碌的波音航天是否有足够的精力保质保量的完成CST-100飞船的测试任务呢?

火箭顶部的CST-100星际快线飞船

这次不载人的演示性发射将把CST-100飞船送上太空并与国际空间站对接,以打通整个流程。这次发射本应在今年3月就进行,但临近发射节点时波音公司又发现了飞船的动力系统、伞系统等遇到了故障,于是一直被拖到年底,而SpaceX的载人龙飞船则在3月就顺利发射并完成了对接空间站的测试。如果严格按照NASA的标准,目前状态的CST-100飞船是不可能拿到飞行许可的,而且在两周前的降落伞测试中,飞船的主伞又有一台没能打开,可是在这种情况下,NASA依然给CST-100的首次发射开了绿灯,说明这事儿真的不能再拖了。

反观SpaceX,载人龙飞船不但重新验证了升级后的逃逸发动机性能,而且还成功进行了几十次的降落伞开伞试验,均连续成功。尽管最新的消息是“高空逃逸测试”将安排到2020年2月,但载人龙运送宇航员上太空已经没有了技术的障碍,而且领先波音的CST-100至少半年。实际上载人龙最初是NASA找来的一个备胎,主要还是想依托波音的CST-100,但没想到的是正房越来不争气,载人龙反而成了NASA的救命稻草,这从NASA给两种飞船安排的飞行计划就可以看出。

CST-100飞船吊装

有人说,宇宙神5火箭搭配CST-100飞船咋看都别扭,整个飞船暴露在大气中与火箭箭体没有任何的流线过渡,这种情况下用于载人,不需要考虑风阻和振动控制等因素吗?实际上宇宙神5火箭自17年前诞生起就没干过发射飞船的事儿,火箭并不是重点,因为波音的CST-100星际快线飞船还可以与“德尔塔4”、“火神号”甚至是猎鹰9号火箭进行搭配,美国几十年来的航天技术积累足以解决这些问题。

至于火箭顶部的“蘑菇头”飞船不协调的问题,主要还是跟火箭2级的直径有关,宇宙神5号的二级直径只有3米,而CST-100飞船的直径约4.5米,在不用整流罩的情况下确实有点头重脚轻的感觉,但美国人不是有句惯用语嘛,“只要推力足够大,石头都能飞起来”。另外并不是波音一家放弃了整流罩,大多数国家设计的新一代多功能飞船大都抛弃了整流罩,而直接与火箭对接。包括载人龙飞船也是直接对接在猎鹰火箭上的。那为什么发射载人龙的猎鹰火箭就显得不那么别扭呢?还是直径原因,猎鹰9号的二级与载人龙飞船的直径相差不大,所以看着更协调一点。

宇航员迈克·芬克与CST-100飞船合影

NASA在其官方社交账号公布了宇宙神5和CST-100的最新发射时间是12月19日,尽管这次飞船里没坐真人,但整个飞船也是完全按照有人的状态进行设置的,各种传感器也将实时记录飞船运行过程中的各项数据。因此即便本次测试飞行能够成功,也并不意味着波音公司马上就能用CST-100向空间站发射宇航员。NASA和波音双方需要对本次发射的数据进行详细分析后,才能决定是否给予飞行许可,因此我们估计2020年上半年还是要看载人龙,波音的这个很可能要推到下半年。

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