中欧民间航天合作提速 潇湘1号巅峰卫星装上法国“推我”发动机

大家都知道由于受到美国ITAR法案的限制,世界上大多数的航天与军事机构都无法自如地跟中国航天做生意。特别是涉及到火箭发射、卫星制造等皆因该法案的存在变得非常困难。这也是最近20年来我国发射国际商业卫星数量骤减的主要原因。但中国跟其他国家的航天公司也都在想方设法规避ITAR法案进行航天合作,比较知名的就是欧洲的泰勒斯-阿莱尼亚航天就曾经为中国制造过一颗完全不含敏感元件的卫星,而在民间领域这种合作也在提速。

法国推我公司的I2T5推进器

一家成立于2017年,名为“推我”(ThrustMe)的法国初创航天公司近日宣布,自己研制的首款创新型的太空推进系统“I2T5冷气推进器”已经安装到一颗中国的民营立方卫星“潇湘1号08星”(又称巅峰号卫星)上,并在2019年11月3日被长征4B火箭成功送入了轨道。巅峰号卫星的制造商是中国湖南的民营机构“天仪院”(Spacety),该机构近年来已经成功进行了9次发射任务,目前拥有15颗在轨卫星。

CZ-4B火箭发射了巅峰号卫星

巅峰号卫星其实是天仪院制造的一颗遥感卫星,主要从事商业农业普查服务。但该卫星还身兼数职,安装了多个试验载荷,如用于测试高速激光双向天地通信的天线和用于拍照的多光谱成像仪等,I2T5冷气推进器就是多个试验载荷的一个,但在卫星发射前没有任何报道提及该立方卫星上的法国发动机,直到11月19日。因为在之前一天,该冷气推进器首次启动并成功推进了约几十分钟的时间,法国I2T5冷气发动机装在中国立方卫星上的消息才第一次被国人所知

由于测试I2T5冷气推进器的性能属于巅峰号卫星的拓展性任务,因此要大规模进行该推进器的测试还需要继续等待该卫星其他一些首要任务的完成,如对地成像和激光通信等,这就意味着要想知道该法国冷气推进器的性能到底如何,还需要等3到6个月的时间。

搭载I2T5冷气推进的巅峰号卫星

I2T5冷气推进器是一款只有0.9公斤重,由固体碘做燃料的非加压小型太空姿控发动机,主要应用于3到6U大小的立方卫星上,用来控制姿态、轨道保持和躲避空间碎片。燃料箱不加压的最大好处就是发动机和燃料可以作为一个整体提前集成好,一并安装在卫星上,而无需等发射前再进行复杂的燃料加注。实际上I2T5推进器的诞生也非常偶然,法国“推我”公司成立后致力于研发一款采用碘或者氙气推进的一款电推进系统NPT30,但在2018年底,但工程师意外发现了固体碘在不加压的情况下喷出的冷气也足以推进一个小型的立方卫星(无需大材小用使用电推进器),于是提出了“I2T5”立方星非加压冷气推进器的构想

仅仅过了1个多月,法国“推我”公司就完成了该冷气推进器的研发。3个月后的2019年2月他们就跟中国天仪院达成了合作意向,天仪院对“推我”公司设计的I2T5冷气推进器非常感兴趣,双方一拍即合。为了能够尽快促成这次合作,天仪院选择了这颗巅峰卫星作为载体,法国的相关部门和使馆也为扫清合作障碍提供了必要的帮助。于是在签订协议之后仅过了8个月,搭载着I2T5推进器的巅峰号卫星发射升空了。法国推我公司为中国民企如此高的合作效率感到振奋不已。

法国推我公司的卫星电推进系统

实际上双方的合作才刚刚开始,法国推我公司的“NPT30”电推进系统和用于低轨星座的“NP300”都将陆续面世,未来我国的部分民间星座也很有可能用上这套电推系统。像这次与法国航天初创企业的合作也只是中欧民间航天合作的一个特写而已,我们经历过大航海时代,而现在正在进入大航天时代,中欧更紧密的合作会让人类征服太空变得更有可能。

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