“英雄”猎鹰火箭助推器返回卡角 将全面评估是否允许第5次飞行

美国SpaceX(太空叉)公司四次成功发射并回收的B1048号猎鹰9助推火箭已经于4天前顺利抵达卡纳维拉尔港。11月19日,经过短暂休整的工作人员迅速将该助推火箭放平,然后拉回卡角的基地进行分析和检测,以确定是否能够再次飞行。不过在吊装火箭时发生了一些小意外,火箭的三条着陆腿似乎未能成功收起来,工作人员迅速将着陆腿拆除,然后继续了吊装工作,这在猎鹰9号回收史上非常少见。

猎鹰9号的一条着陆腿曾试图收起

目前不清楚是工作人员在首起着陆腿时遇到了障碍,还是着陆腿本身在降落时受到了损坏。但通过观看现场视频,工作人员似乎一度想收起其中一条着陆腿,但收到一半的时候突然放弃了。随后索性将3条着陆腿全部拆卸了下来,可能是为了不耽误助推火箭的运输。要知道B1048.4号助推器可是目前所有猎鹰9号火箭中资历最老的,只有它飞了4次,另外有三艘“小弟”只飞了3次。相信太空叉也迫切地想获得四次飞行后火箭本身的状态数据,以确定该火箭还能有多久的寿命。

猎鹰9号落地前着陆腿张开

不管是马斯克还是太空叉的发言人都曾公开表示,当前使用的Block5版本的猎鹰9号可以重复使用10次,如果经过一定的维护与维修则可以使用100次。我们认为老马的说法当然是一种乐观的猜测,因为火箭每次飞行后的状态参数都会发生显著的变化,没人敢说某种火箭一定能重复使用多少次,只能通过一次次飞行后的迭代分析才能做出准确的判断。而太空叉也确实是这么做的,他们先尝试了一次回收,随后又尝试了2次复用均取得了成功。在经过一段时间的数据分析比对后,他们最终尝试并成功进行了3次复用。

4次飞行后 火箭已满目疮痍

根据接近太空叉的人士透露,SpaceX将3次复用定义为了一个里程碑,原因就是任何一枚全新Block5型猎鹰9号火箭飞行三次前后的各项火箭参数差异不大,均处在安全可控的飞行状态内,因此已经默认猎鹰9号可以无风险安全飞行三次。很显然经过详细的评估后,太空叉发现3次飞行后火箭的参数和状态依然表现良好,可以进行4次复用的试验。随后也就是在11月11日发射的B1048.4号就是该火箭的第4次飞行。为了避免发射失败造成客户损失,他们搭载的载荷是自家的星链卫星。

据说在B0148号火箭第四次飞行中的数据非常完美,而且运送了有史以来猎鹰9号火箭最重的载荷——60颗星链卫星外加附件可能重达18吨,这足以证明4次复用的猎鹰火箭依然拥有无比强大的运载能力,因此被誉为太空叉的“英雄”火箭。太空叉的过人之处就在这里,可以在一次次发射中不断迭代试验,在每次试验中进行商业发射,追求效率的最优配置。

评估结果将决定该火箭未来的命运

尽管B1048号猎鹰9火箭第4次飞行依然顺利,但不代表没有瑕疵。比如助推火箭再入大气层的过程中停止了信号回传,再比如文章开始时提到的着陆腿可能因受到损伤而无法收起,这些都是太空叉需要事后调查的要点。至于该火箭是否还可以进行第5次飞行,就要看对火箭数据收集和分析后的评估结果,如果4次飞行后火箭状态与3次飞行后的差距不大,则再次踏上发射台是早晚的事儿,反之猎鹰9号的最大复用次数短期内就会被锁定为4次。因此最终一枚火箭能用多少次,都是按照这一方式依次类推。

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